Zooxantelas: las algas fundamentales para nuestros corales

zooxanthellae
ZOOXANTELAS

En este artículo queremos hablar de lo básico. Para que entienda cómo funciona un coral , creemos que es fundamental entender primero cómo se comporta en la naturaleza del por qué de ciertas dinámicas biológicas y obviamente de qué está compuesto . En esta primera guía daremos amplio espacio a los organismos unicelulares que forman parte del Phylum Dinophyta: las zooxantelas . Estas algas unicelulares son la razón principal por la que gastamos varios cientos de euros en nuestras lámparas de techo para criar hermosos y sobre todo coloridos corales. Bueno, si estás listo, allá vamos.

Las Zooxanthellae son algas unicelulares que viven en simbiosis con las almejas y anémonas . En primer lugar, analicemos los términos mencionados anteriormente:

Características de las Zooxantelas

Unicelular

Los seres vivos están hechos de células. Millones de células diminutas componen cada órgano de nuestro cuerpo. Los organismos unicelulares como una ameba o las zooxantelas son mucho más simples en su estructura. Cada célula es un organismo único y las células se agrupan para formar algo más grande. Las algas que se encuentran en la orilla son un ejemplo clásico de un grupo de células que forman la planta parecida a las algas. En comparación, las Zooxantelas son muy pequeñas y consisten en una sola célula .

Algas zooxantelas

Las algas son como las plantas, ya que toma la energía de la luz del sol y el dióxido de carbono para crear glucosa a través del proceso de fotosíntesis. Las algas se diferencian de las plantas en que no tienen raíces florales, tallos u hojas. En el caso de las zooxanthellae,  cada una de las células de las algas es un organismo único como se mencionó anteriormente.

¿Cuál es la relación de las zooxantelas con los corales?

En el mundo de las algas las zooxanthellae son únicas porque las tienen una relación especial con sus huéspedes . Una simbiosis es una relación mutua entre dos organismos en la que cada organismo proporciona un beneficio al otro. En el caso de las zooxantelas y los corales, los corales están diseñados para proporcionar un hogar seguro y dióxido de carbono, mientras que las zooxantelas proporcionan alimento/nutrición de oxígeno y ayudan a eliminar los residuos . Además de proporcionar corales de alimentación, las zooxantelas son también responsables de las variaciones de color de que hacen que algunas especies de coral sean tan populares en el pasatiempo de los acuarios marinos.

El blanqueamiento de los corales ocurre cuando un coral generalmente bajo estrés expulsa la mayoría de las zooxantelas del cuerpo.

¿Qué son las Zooxanthelas?

La mayoría de los corales formadores de arrecifes contienen fotosintéticos algas llamadas zooxanthelas que viven en simbiosis en sus tejidos celulares. Los corales y las algas tienen una relación simbiótica. Por un lado, el coral proporciona a las algas un entorno protegido y los compuestos necesarios para la fotosíntesis. A cambio, las algas producen oxígeno y ayudan al coral a eliminar los residuos. Pero lo más importante es que las zooxantelas alimentan al coral con glicerol de glucosa y aminoácidos que son los ingredientes clave de la fotosíntesis. El Coral utiliza estos “ingredientes” para producir proteínas grasas y carbohidratos y para producir carbonato de calcio (Barnes RD 1987; Barnes RSK y Hughes 1999 Lalli y Parsons 1995 Levinton 1995 Sumich 1996).

La relación simbiótica entre las zooxanthelas y los corales

La relación entre las algas y los pólipos de coral facilita el reciclaje de nutrientes en aguas pobres en nutrientes. De hecho, hasta el 90% del material orgánico fotosintético producido por las zooxantelas se transfiere al tejido coralino huésped . Además de proporcionar a los corales los nutrientes esenciales, las zooxantelas son también responsables de la hermosa coloración de muchos corales duros . A veces cuando los corales se estresan físicamente, los pólipos expulsan sus zooxantelas y adquieren un aspecto blanquecino. Este comportamiento se conoce comúnmente como “blanqueamiento del coral “. Si los pólipos pasan demasiado tiempo sin que las zooxantelas blanqueen el coral puede causar su muerte.

Debido a su íntima relación con las zooxantelas, los corales constructores de arrecifes responden al medio ambiente como las plantas. Debido a que sus células de algas necesitan luz para la fotosíntesis , los corales de arrecife requieren agua clara y transparente (por eso no los tenemos en nuestras aguas). Por esta razón, el se encuentra generalmente sólo en agua con pequeñas cantidades de material en suspensión, es decir, en agua con baja turbidez y baja productividad. Esto lleva a una interesante paradoja: requieren agua clara y pobre en nutrientes, pero están entre los ambientes marinos más productivos.

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